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Histoire de l'île de la Réunion

L’île de la Réunion, née d’un processus volcanique il y a quelques milliards d’années, est devenue au fil de sa colonisation et de son histoire, une île à part entière de la république française.

DÉCOUVERTE

Aux 14ème et 15ème siècles, des marins arabes auraient été les premiers à apercevoir l’île, mais sans y jeter l’encre. Ça n’est qu’au début du 16ème siècle que les Portugais commencèrent à circuler dans l’archipel des Mascareignes (composé de La Réunion, l’île Maurice et Rodrigues).
En 1512, l’amiral Pedro Mascarenhas y aborde et la nomme « Santa Apolonia ». Cependant, l’île reste inhabitée et sert uniquement d’escale pour rallier les Indes.

Au fil des années, les Européens s’engagent dans une vaste stratégie de prises de possession de l’île pour y installer des comptoirs et des colonies.
En 1642, un navire de la Compagnie Française de l’Orient, fondée par Richelieu, prend possession officiellement de l’île au nom du Roi de France. Etienne de Flacourt, alors gouverneur de Fort-Dauphin à Madagascar, la renomme « l’île Bourbon » en 1649.

PREMIÈRE COLONISATION

En 1663, la première colonisation est lancée et plusieurs colons de la Compagnie des Indes orientales viennent d’Europe, mais aussi de Madagascar et d’lnde. Le développement économique commence à se profiler et la fertilité des terres permet la production de café et d’épices.

En 1724, la population de l’île atteint les 12 550 habitants dont 11 000 esclaves.

En 1735, Bertrand-François Mahé de la Bourdonnais est nommé gouverneur des îles de l’Océan Indien. Il fait de l’île un véritable centre de ravitaillement et installe une base navale militaire à l’île Maurice, anciennement nommée « l’île de France ».

L’augmentation de la population, le manque de terre et la culture du café, délaissée au profit de la canne à sucre, entraînent l’exile de certains blancs. Ainsi, la Compagnie des Indes étant proche de la ruine, les îles de l’archipel des Mascareignes furent rétrocédées au roi de France en 1767.

RIVALITÉ FRANCO-BRITANNIQUE

La Révolution survient alors en France et en 1793 « l’île Bourbon » est rebaptisée « Ile de La Réunion », en hommage à la réunion des fédérés de Marseille et des gardes nationaux parisiens lors de la marche sur les Tuileries le 10 août 1792.

L’abolition de l’esclavage dans les colonies est décrétée dès 1794 par la France mais est refusée par les colons et l’assemblée coloniale.

Le début du 19ème siècle est rythmé par la lutte à laquelle se livrent les Français et les Anglais. C’est ainsi qu’en 1799, avec l’arrivée au pouvoir de Napoléon, que « l’île Bonaparte » devient le nouveau nom de l’île. S’en suivent des décennies de guerres entre les 2 puissances et l’île tombe sous le contrôle britannique entre 1810 et 1814, pour être finalement rendue à la France en 1815, qui lui redonne le nom d’« île Bourbon».

En 1848, l’île retrouve définitivement son nom de Réunion et l’esclavage devient officiellement aboli. Les colons compensent le manque de main d’œuvre par une importation massive de travailleurs immigrés volontaires originaires de différentes régions d’lnde puis de Chine.

En 1869, l’ouverture du canal de Suez censé redynamiser le pays aggrave la situation économique à cause de l’apparition du sucre de betterave sur le marché européen qui met en péril la culture de la canne à sucre.

VERS L’INDÉPENDANCE

La Première et la Seconde Guerre mondiale mettent également le pays à rude épreuve car toutes les relations avec l’Europe sont interrompues et marquent un coup d’arrêt dans l’activité économique.

En 1946, la Réunion devient un département français administré par un préfet. La départementalisation puis la régionalisation et enfin l’Europe ont considérablement accéléré les mutations de la société et du paysage réunionnais. La démographie a connu une croissance exponentielle et l’île accueille aujourd’hui environ 900 000 habitants.

La Réunion obtiendra finalement son statut de région en 1982.

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