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Histoire

Les premiers habitants de l’île furent une population aborigène qui se nomme Veddha. Ces chasseurs-cueilleurs furent progressivement remplacés par l’arrivée des premiers cinghalais qui sont, on estime, originaires du nord de l’inde et qui débarquèrent entre le VI° et le V° siècle avant J.C. C’est ainsi que l’île porte en elle une très forte influence indienne. Cette influence s’exprime pour beaucoup au travers du bouddhisme qui fut apporté dans ces années, et dont l’enseignement s’est propagé sous l’action de Mahinda, fils de l’empereur bouddhique Ashoka.

Les premières civilisations prospérèrent, et des royaumes unifiés se succédèrent avec pour première capitale Anuradhapura, qui fut ensuite remplacée par Polonnaruwa par le roi Vijayabahu 1er. Cette période vis l’aube de la confrontation entre deux populations : Les tamouls, provenant du sud de l’Inde, et les cingalais qui viennent du nord. Petit à petit, ces derniers furent refoulés vers le sud du pays, et le clivage se créa entre les deux peuples.

En 1505, ce sont les portugais qui débarquent à leur tour sur l’île par l’actuelle ville de Colombo. Si ils ont, au début, acquit un monopole sur le commerce de denrées locales (épices, cannelles), ils finirent par conquérir la totalité de l’île, en dehors de la région de Kandy.

En 1658, c’est au tour des Hollandais de s’implanter sur l’île et de chasser les portugais. Mais c’est en 1796, que les anglais arrivent définitivement et annexent le royaume de Kandy tout en laissant en place l’organisation administrative hollandaise. Par l’arrivée des britanniques, l’île devint en 1815 la Colonie Royale de Ceylan. L’ordre colonial britannique est alors mis en place et implante sa culture, avec l’apparition des écoles, du cricket, des chemins de fer et des hôtels tels que le Grand Hôtel à Nuwara Eliya.

En 1948, le Sri Lanka devient un état indépendant au même titre que l’Inde. Les Cinghalais, plus nombreux et puissants tirent avantage de la situation. Ils réussissent à instaurer le cinghalais comme seule langue officielle en 1959, et tentent de faire du bouddhisme religion d’état. Se heurtant à des lois discriminantes, les tamouls revendiquent un Etat indépendant, Eelam, au nord et à l’est du Sri Lanka. Ce qui a donné lieu à plusieurs affrontements entre les cinghalais et des organisations de résistance, dont les Tigres Tamouls en 1976. Cette guerre prend fin en mai 2009, on a estimé à 70 000 le nombre de morts suite à cette guerre civile.

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